誤打誤撞的意外旅程:我如何成為一位碼農 (1)

雖然我平常寫作的主題是旅行,但因為我一直把日常生活也當成人生這場旅行的一部份,因此稍微用點篇幅來講講我在這段旅程上的經驗,應該不算是超出本部落格的主題範疇吧?

先講結論:這段旅程的走向基本上都在我的意料之外。平常自己自助旅行,我通常可以規劃並且執行得很精準;但是人生這場旅行,不只充滿著意外,許多關鍵的決定都不完全是我的選擇,而是受情勢所迫而做的。

沒想過會走上這條路

我從很小的年紀就對旅行有興趣。大概從幼稚園開始,每次坐車走中山高(那時候全台灣只有這一條高速公路),家父就會教我認地名,偶爾心血來潮就帶著我亂跑,印象最深刻的大概是某次在嘉義市說要「出門走走」,結果這一走就走到阿里山去了,據說連外套都沒帶(笑)。

後來應該是繼承了他的血脈(廢話,我是他兒子啊),小學六年級就會自己坐火車去基隆廟口吃好料,國中就騎腳踏車把台北市區跑遍,也因此大學選擇主修地理學,副修社會學,對於任何理工科系完全不屑一顧,其中最不感興趣的就是電腦相關領域,因為那和我最熱衷的事情——探索世界、了解人事物——看起來一點關係也沒有。

既然如此,到底是怎樣的際遇把我帶上了碼農這條路呢?大概有兩個轉折點,一個讓我進入地理資訊系統(geographic information system,以下簡稱GIS)的領域,另一個則讓我陷入了美國科技業這個進去了就出不來的大火坑(誤)。

第一個轉折:踏入地理資訊系統領域

大學快畢業時,出國留學的意念逐漸在心裡萌芽,一部份為的是學位,另一部份則是想要看到更大的世界——在大學畢業之前我從未自己出國旅行過,而且因為經濟能力的限制,很少有機會出國,於是我就像身邊許多同學一樣去考了托福和GRE準備申請學校,但是因為程度太差,成績並沒有非常理想。

另一方面,要申請什麼領域也是個大問題。大學時期我極度著迷於以分析、批判、反思見長的人文地理,在地理學與社會學兩邊也都吃得很開,但到快畢業時卻意識到自己並沒有學會太多屬於應用層面的工具(無論是技術或分析方法等),因此有了想要稍微轉換領域的念頭。

總之,一邊當兵一邊申請學校的過程中,由於英文成績不好、對於方向感到迷茫,再加上沒有能力自費留學, 讓我方向越來越混亂。眼看距離提出申請的時間越來越近,方向卻仍然不是很確定,最後決定聯絡一位久未見面的大學老師,兩人約了一個週六中午,在大學系館附近的餐廳吃飯。

那頓午餐中,我很誠實地把當時所有的限制一一講給老師聽,連當時感情因素的限制都交代清楚;後來老師很有趣的提出了一個建議:你就乾脆申請GIS這個方向吧!這種技術性的東西比較有機會拿到獎學金、比較不受英文能力限制,現在發展還也不錯。這個建議在當時算是我唯一比較可行的出路了,於是我就因為這樣踏上了大學時期其實沒那麼喜歡的GIS之路。

後來出國的故事這裡就不贅述了,有興趣的話可以參考我之前寫過的《我的菜鳥移民故事》系列。

第二個轉折:進入北美科技公司工作

接下來談談第二個轉折——我又是如何從GIS跳到科技業並且成為軟體工程師的呢?關鍵就在我的第一家公司,Esri。

只要是出身於環境相關領域(地理、地質、生態、環境工程、建築、景觀設計等)的人大概都知道,有個獨佔鰲頭的地理資訊軟體叫做ArcGIS,Esri就是生產這家軟體的公司,也是多數GIS領域畢業生心目中的業界第一志願,然後我竟然很順利的在這家公司拿到實習,實習不到三週就拿到正職的offer,於是我就正式搬到南加州,在這家公司開始我的第一份工作。

雖然碩士班期間有稍微學一點程式語言,但我的寫程式能力以業界標準來說基本上是零,因此我在Esri初期並沒有真的負責寫程式,反而花比較多時間在做測試、寫參考文件等,偶爾會寫寫小的程式範例,給公司外部的開發者作參考。就這樣寫著寫著,大概一年之後對於JavaScript有基本的掌握了(喔對了,我在這裡說的是jQuery當道、Angular才剛出來大家覺得很酷、React連個影子都還沒有的年代),我才開始多少寫一些真的會成為產品一部份的程式碼。

轉職的動機

但就在進那間公司一年多之後,我決定離開,原因很多,其中跟專業比較相關的是:我知道自己喜歡GIS,做起來也覺得蠻上手的,但是這個領域畢竟比較小一點,而當時的我已經在業界龍頭了,領域裡面沒有比那更好的公司。因此,如果我想要探索更大的世界、挑戰自己的極限,唯一的可能性就是往GIS以外的世界發展。雖然我不是電資科系出身,卻也累積了一些資料視覺化(data visualization)與前端開發(front-end development)的經驗,於是就開始往這個方向找工作。 . 美國科技業雖然工作機會很多,但因為自己的外國人身份,要轉換工作其實是非常困難的。我後來是如何找到工作並且從西岸搬回東岸的呢?意外的旅程待續,敬請期待下回分曉。



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